2019 च्या तुलनेत 2023 AFC आशियाई कपमध्ये भारतासाठी काम कठीण आहे, सुनील छेत्री म्हणतो

भुवनेश्वरमध्ये भारतीय संघासोबत प्रशिक्षण सत्रात सुनील छेत्री (उजवीकडे). फोटो: @IndianFootball

38 वर्षांचा, सुनील छेत्री हा भारताच्या 2011, 2019 आणि 2023 मधील अलीकडील तीन आशियाई चषक मोहिमांमधील सामायिक दुवा असेल जेव्हा ते पुढील वर्षी 13 जानेवारीला ऑस्ट्रेलियाशी सामना करतील.

सुनील छेत्री म्हणतो की 2023 AFC आशियाई चषक स्पर्धेत भारताचा सामना होईल हे मला माहीत होते. पण ऑस्ट्रेलिया, उझबेकिस्तान आणि सीरिया विरुद्धच्या ड्रॉमुळे त्याला खात्री पटली की त्याच्या संघाकडे चार वर्षांपूर्वी जे काम होते त्यापेक्षा जास्त कठीण काम आहे.

भारत प्रथमच खंडीय शोपीस स्पर्धेच्या सलग दोन आवृत्त्यांमध्ये भाग घेणार आहे. 2019 मध्ये, तो कर्णधार होता आणि जेव्हा भारताने थायलंडवर 4-1 ने विजय मिळवून सुरुवात केली तेव्हा UAE (0-2) आणि बहरीन (0-1) विरुद्धच्या लढतीत गट स्टेजमधून बाहेर पडण्याआधी त्याने दोन गोल केले.

भारतावर चार वर्षे, आता इगोर स्टिमॅकच्या नेतृत्वाखाली, राष्ट्रीय स्तरावर नवीन खेळाडूंचा ताफा आहे पण छेत्री हा स्टार खेळाडू आहे. 38 व्या वर्षी, 2011, 2019 आणि 2023 मधील भारताच्या नुकत्याच झालेल्या तीन आशियाई चषक मोहिमांमध्ये तो सामायिक दुवा असेल जेव्हा ते पुढील वर्षी 13 जानेवारीला ऑस्ट्रेलियाशी सामना करतील.

तो म्हणतो की याचा अर्थ राष्ट्रीय संघाला त्याच्या ‘आत्मविश्वासाचा’ आणि ‘कतार’मध्ये काय अपेक्षा करावी याच्या ‘ज्ञानाचा’ फायदा होईल, जिथे ही स्पर्धा आयोजित केली जाईल. पण आता भारत मोठ्या स्पर्धेसाठी अनेक स्पर्धात्मक सामने खेळणार असल्याने खेळाडूंमध्ये ‘जागरूकता’ अधिक असेल.

“हे सर्व आपल्या फायद्यासाठी वापरले पाहिजे. मी स्थिर असण्याव्यतिरिक्त, बरेच काही चांगले बदलले आहे,” छेत्रीने आभासी संवादात सांगितले.

परंतु त्यांनी हे देखील निदर्शनास आणून दिले की त्यांच्यापुढे असलेल्या कार्याच्या भव्यतेच्या संदर्भात तो कोणत्याही भ्रमात नाही, ज्याचे स्टीमॅकने यापूर्वी देखील लक्ष वेधले आहे.

माजी चॅम्पियन ऑस्ट्रेलिया (29), सीरिया (90) आणि उझबेकिस्तान (74) हे सर्व ब गटातील 101 व्या क्रमांकावर असलेल्या भारतीयांपेक्षा वरच्या स्थानावर आहेत, “गेल्या वेळेपेक्षा हे थोडेसे कठीण वाटते,” तो म्हणाला.

“मला नेहमीच माहित होते की हे कठीण होईल. गेल्या वेळी आमच्याकडे थायलंड, बहारीन आणि यूएई होते आणि ते कठीण होते. गेल्या वेळी आमच्याकडे काही चांगले क्षण होते. परंतु कागदावर, ते गेल्या वेळेपेक्षा अधिक कठीण दिसते,” असे निरीक्षण 132 सामने 84 आंतरराष्ट्रीय गोल करणाऱ्याने नोंदवले.

पण असे म्हटल्यावर छेत्रीने असे मत व्यक्त केले की, कामावर लक्ष न देता त्यासाठी परिश्रमपूर्वक तयारी करणे चांगले. आशियाई चषक स्पर्धेसाठी भारताची तयारी 9 जून रोजी मंगोलियाविरुद्ध त्यांच्या इंटरकॉन्टिनेंटल चषकाच्या सलामीच्या सामन्यात सुरू होईल, ज्यासाठी स्टिमॅकने 27 सदस्यीय संघ निवडला आहे जो सध्या भुवनेश्वरमध्ये प्रशिक्षण घेत आहे.

त्यानंतर पुढील महिन्यात सॅफ कपमध्ये वानुआतू आणि लेबनॉन आणि पाकिस्तान, नेपाळ आणि कुवेत यांच्याविरुद्धचे सामने होतील.

FIFA आंतरराष्ट्रीय खिडक्या सप्टेंबर, ऑक्टोबर आणि नोव्हेंबरमध्ये देखील वापरल्या जातील, ज्या दरम्यान भारत पुनर्जीवित मर्डेका कपमध्ये लेबनॉन, यजमान मलेशिया आणि पॅलेस्टाईनचा सामना करेल.

“संघाला मोठे लक्ष्य देणे आदर्श नाही. त्याऐवजी, आता चांगली तयारी करण्याची आणि स्वतःचा चांगला हिशोब देण्याची वेळ आली आहे, ”भारतीय कर्णधार म्हणाला.

“लेबनॉन आणि कुवेतविरुद्ध खेळल्यास आम्हाला सीरियाबद्दल कल्पना येईल. उझबेकिस्तान एक पातळी वर आहे आणि ऑस्ट्रेलिया आशियातील सर्वोत्तम आहे.

“सीरिया हा कठीण संघ आहे. बॉब हॉटनच्या दिवसांमध्ये (2006-2011) आम्ही त्यांना खूप खेळलो. इगोरच्या नेतृत्वाखाली (२०१९ मध्ये अहमदाबादमध्ये) आम्ही त्यांच्याविरुद्ध एकदा खेळलो आहोत. आम्ही १-१ अशी बरोबरी साधली आणि त्यांना खेळणे कठीण वाटले.

या बाबी लक्षात घेऊन आशियाई चषकापूर्वी डिसेंबरमध्ये तीन आठवड्यांचे शिबिर ‘इष्टतम’ ठरेल, असा विश्वास छेत्रीला वाटतो.

त्याच्या 18 वर्षांच्या आंतरराष्ट्रीय कारकिर्दीतील चांगल्या भागासाठी भारताच्या लक्ष्यांचा शोध प्रामुख्याने त्याच्यावर अवलंबून आहे, त्याला वाटते की राज्य लीगमधून परदेशी खेळाडूंना वगळल्यास किमान स्वदेशी स्ट्रायकरना त्यांच्या नैसर्गिक स्थितीत प्रगती करण्यासाठी खेळण्याची संधी मिळेल.

“खेळाडू जितके जास्त खेळतील, तितके त्यांच्यासाठी चांगले,” त्याने तर्क केला, जेव्हा ते इंडियन सुपर लीग (ISL) च्या शीर्ष फ्लाइटमध्ये पदवीधर होतात तेव्हा त्यांना परदेशी लोकांशी स्पर्धा करावी लागेल.

ही काही नवीन घटना नाही, त्याने आठवण करून दिली की, जेव्हा आय-लीग भारतीय फुटबॉलचा सर्वोच्च स्तर होता, तेव्हा प्लेइंग इलेव्हनमध्ये फक्त दोन परदेशी खेळाडूंना परवानगी असतानाही परिस्थिती तशीच होती.

“ही कॅच-22 परिस्थिती आहे. क्लबला भारतीय स्ट्रायकर्सवर विश्वास ठेवावा लागेल. तो सन्मान मिळवण्यासाठी खेळाडूंना कठोर परिश्रम करावे लागतात,” शिवशक्तीने बेंगळुरू एफसी संघातून कसे पार पाडले याकडे लक्ष वेधले ज्यात तो आणि रॉय कृष्णा यांचा समावेश होता.

“भारतीय स्ट्रायकर्सना इतर पदांवर असलेल्या खेळाडूंच्या तुलनेत जास्त मेहनत करावी लागते कारण त्यांना संघात स्थान मिळवण्यासाठी परदेशी खेळाडूंशी संघर्ष करावा लागतो.

क्लबकडून येणारा विश्वासही मदत करतो. सायमन (ग्रेसन, बीएफसी प्रशिक्षक) यांनी शिवशक्तीवर विश्वास ठेवला आणि आम्हाला काय सापडले ते पहा,” छेत्रीने स्पष्ट केले.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *